SZABÓ ISTVÁN (rendező) 1938-ban született Budapesten. 1961-ban végzett a Színház- és Filmművészeti Főiskola filmrendező szakán, Máriássy Félix osztályában.

1962-ben Herskó János asszisztense volt a Párbeszéd című filmben. Első önálló rendezése a Balázs Béla Stúdió kebelében készült Koncert című rövidfilm volt 1961-ban, melyet a Variációk egy témára (1961), a Kegyelet (1961) és a Te (1962) című kisfilmek követtek.

Szabó Istvánnak a francia új hullám ábrázolásmódját és nyelvezetét a honi filmművészetben sikerrel adaptáló korai nagyjátékfilmjei lírai hangvételű, önéletrajzi ihletettségű munkák, melyek a személyességnek magyar filmben addig nemigen tapasztalt varázsával ajándékozzák meg a nézőt. Az Álmodozások kora (1964), az Apa (1966) és a Szerelmesfilm (1970) egyfajta trilógiaként értelmezhető, melyben a rendező ifjúságának legfontosabb témáit járja körül. Az Álmodozások kora komoly szakmai visszhangot kiváltó alkotás volt, Szabó második nagyjátékfilmje (Apa) pedig fél tucat díjat nyert rangos nemzetközi és hazai fesztiválokon, egyebek között a Locarnói Filmfesztiválon megkapta a zsűri különdíját, illetve a Magyar Filmszemlén a kritikusok díját, és a filmipar államosítása utáni időszak legjelentősebb magyar filmjeit csokorba gyűjtő ún. budapesti tizenkettő közé is beválasztották.

Szabó a Tűzoltó utca 25. című nemzedéki életrajz (1973) és a Budapesti mesék (1976) című filmköltemény után forgatja Bizalom című filmjét 1979-ben, mely pályafutása egyik csúcsát jelenti. Szemben a korábbi időszak mozaikszerű elbeszélés-dramaturgiájával, a Bizalom lineáris szerkezetű alkotás: a film két, a háború poklában egymás mellé sodródó ember kapcsolatát elemzi, kivételesen erős művészi intenzitású jelenetek és képek sorozatában.

1981-ben készül el Klaus Mann regénye alapján a különböző nemzetközi szemléken közel 20 díjat nyert Mephisto című alkotás, a nácik kiszolgálását visszautasítani képtelen, művészi értelemben tehetséges, de erkölcsileg "tehetségtelen" színész története. A film néhány évvel később két további történelmi darabbal (Redl ezredes [1984], Hanussen [1988]) bővült trilógiává. A történelmi témák után a rendező a Találkozás Vénusszal (Meeting Venus [1990]) és az Édes Emma, drága Böbe (1991) című filmekkel tért vissza a jelen problémáihoz. Következő munkájával viszont újra egy történelmi témát dolgozott fel: az Európa Filmdíjat nyert A Napfény íze (Sunshine [2000]) három generáción át követi nyomon egy magyarországi zsidó család sorsát.

2001-ben Harvey Keitellel és Stellan Skarsgarddal a főszerepben készítette Ronald Harwood színdarabjából Szembesítés (Taking Sides) című filmjét.

Szabó István eddigi pályája során több mint 70 nemzetközi díjat nyert munkáival: az Oscaron (Mephisto), három Oscar-jelölésen (Bizalom, Redl ezredes, Hanussen) és két Arany Glóbusz-jelölésen (Redl ezredes, A Napfény íze) túl többek között megkapta a David de Donatello-díjat és a Brit Akadémia kitüntetését, továbbá négy alkalommal vehetett át díjat Cannes-ban és két filmjével nyert Ezüst Medvét Berlinben (Bizalom, Édes Emma, drága Böbe).